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3 cientistas compartilham o prêmio Nobel de medicina pela descoberta do vírus da hepatite C

O Prêmio Nobel de Medicina deste ano é concedido em conjunto a três cientistas pela descoberta do vírus da Hepatite C, uma conquista histórica na batalha contínua contra doenças virais.

Harvey J. Alter, Michael Houghton e Charles M. Rice deram uma contribuição decisiva para a luta contra a hepatite transmitida pelo sangue, um importante problema de saúde global que causa cirrose e câncer de fígado.

“Graças à sua descoberta, testes de sangue altamente sensíveis para o vírus estão agora disponíveis e estes essencialmente eliminaram a hepatite pós-transfusão em muitas partes do mundo, melhorando muito a saúde global”, disse a Assembleia do Nobel do Instituto Karolinska na segunda-feira.

A descoberta também permitiu o rápido desenvolvimento de medicamentos antivirais direcionados à hepatite C. Pela primeira vez na história, a doença agora pode ser curada, aumentando as esperanças de erradicar o vírus da hepatite C da população mundial. Para atingir esse objetivo, serão necessários esforços internacionais para facilitar os testes de sangue e disponibilizar medicamentos antivirais em todo o mundo.

Antes do trabalho dos laureados, a descoberta dos vírus da Hepatite A e B foi um passo importante à frente, mas a maioria dos casos de hepatite transmitida pelo sangue permaneceram sem explicação. A descoberta do vírus da hepatite C revelou a causa dos casos restantes de hepatite crônica e possibilitou exames de sangue e novos medicamentos que salvaram milhões de vidas.

A hepatite, ou inflamação do fígado, é causada principalmente por infecções virais, embora o abuso de álcool, toxinas ambientais e doenças autoimunes também sejam causas importantes.

A hepatite transmitida pelo sangue causa mais de um milhão de mortes por ano em todo o mundo, tornando-se uma preocupação de saúde global em uma escala comparável à infecção por HIV e tuberculose.

Os estudos metódicos de hepatite associada à transfusão por Harvey Alter demonstraram que um vírus desconhecido era uma causa comum de hepatite crônica. Alter é um pesquisador sênior do National Institutes of Health (NIH).

Michael Houghton, que é professor de virologia na Universidade de Alberta, usou uma estratégia não testada para isolar o genoma do novo vírus que foi denominado vírus da hepatite C.

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